Po vyučení nastoupil do první světové války, kde byl na ruské frontě raněn a dlouhodobě léčen. Často vzpomínal na malebnou krajinu Orlických hor a touha stát se malířem jej dovedla ke studiu v Praze a později soukromě studoval u malíře Adolfa Zahela. Žil střídavě v Jaroměři, Hradci Králové a Kutné Hoře.

Od roku 1928 zajížděl Wagner do Kameniček, kde se sblížil s malířem Gustavem Macounem.

Od roku 1942 se do Kameniček odstěhoval natrvalo a v obrazech se začala objevovat malebná místa Vysočiny. Maloval okolí Dědové, Jankova, Filipova, Podhrázu, Stříteže a Košumberku.

Obrazy krajin Vysočiny Karla Wagnera zapůjčil pro výstavu Jiří Fuks, který výstavu osobně zahájí v pátek 26. února v 16 hodin v Galerii Stodvacettrojka. Výstava potrvá do 3. dubna.